据史料记载,潮州至少在5000年前就有人居住。秦属南海县,汉属揭阳县,南海县。东晋咸和六年(331年),南海县分为东莞县,艺兮九年(413年)海阳县分为东莞县。这是潮汕县一级建制的开始,这个义安是潮州的前身。

隋文帝十年(590年),全国撤郡立州,易安县属易安县,易安县随州。第二年晋升为理州,因临近南海而得名“潮州”。易安县属国家管辖,地名“潮州”的正式出现就是从这个时候开始的。在接下来的1400年里,虽然偶尔会有阻碍,但自从唐肃宗元年(758年)潮州这个名字完全定型后,就一直沿用至今。